Un grain de beauté artificiel capable de détecter les premiers signes

Chaque année, le cancer touche 400 000 Français.es. Mais repérer la maladie à un stade précoce est encore difficile. Une équipe suisse propose une solution : un « tatouage biomédical » qui surveille un paramètre clé.

Ce grain de beauté pourrait bien vous sauver la vie. Mis au point par une équipe de scientifiques de l’Ecole polytechnique fédérale de Zurich (Suisse), il se présente sous la forme d’un « tatouage biomédical ». Implanté sous la peau, il pourrait repérer le cancer à un stade précoce, d’après les résultats publiés dans Science Translational Medicine.

Cet implant est constitué de cellules humaines qui ont été modifiées de manière à exprimer un récepteur très sensible au calcium. Encapsulées, elles ont été implantées sous des peaux de cochons et dans l’organisme de plusieurs souris.

Positionnés de cette façon, les dispositifs sont censés mesurer en permanence la concentration de calcium dans le sang. En effet, une hypercalcémie peut révéler la présence de certains cancers avant que la tumeur ne se soit trop étendue. Ce qui permettrait, théoriquement, de repérer la maladie au moment  où elle se traite le mieux.

Un grain de beauté synthétique

« Une détection précoce augmente significativement les chances de survie », souligne Martin Fussenegger, co-auteur de l’étude, dans un communiqué. L’exemple du cancer du sein l’illustre bien : les chances de guérison s’élèvent à 98 % s’il est repéré tôt, mais tombent à 25 % lorsque le diagnostic est posé trop tard.

Restait à traduire l’hypercalcémie en termes simples. Pour cela, les Suisses ont fixé une valeur seuil de concentration de calcium dans le sang. Lorsqu’elle est dépassée, une réaction en chaîne se produit dans l’implant. En bout de circuit, la production de mélanine est stimulée et l’équivalent d’un grain de beauté apparaît.

Après 38 jours de tests sur des peaux de porc et des souris, l’équipe a confirmé l’efficacité du système. Lorsque la tumeur augmente le taux de calcium, une tâche de mélanine se forme. Lorsque le cancer ne provoque pas cela, rien ne se produit. L’implant serait donc capable de signaler la présence d’un cancer de la prostate, du poumon, du côlon ou du sein.